Adieu au fondateur de Shakespeare & Co.


Sadly, Whitman died Wednesday at age 98 in his apartment above Shakespeare’s. Mourners gathered at Shakespeare’s, bringing flowers and lighted candles. Whitman will be buried at Paris’s Pere Lachaise cemetery that also contains the graves of Oscar Wilde, Moliere and Honore de Balzac.

CULTURE Aujourd’hui à 0h00 (Libération Vendredi 16 décembre 2011)

George Whitman, adieu l’ami américain

Disparition . Le fondateur de la librairie parisienne Shakespeare and Company est mort à 98 ans.

Par EDOUARD LAUNET

Shakespeare & Co.

«Probablement la librairie la plus célèbre du monde», avançait mercredi le quotidien britannique The Guardian évoquant Shakespeare and Company, jolie échoppe posée sur la rive gauche de la Seine en face de Notre-Dame, dont le fondateur, George Whitman, vient de mourir à l’âge de 98 ans. «Paradis littéraire, aimant à écrivains et poètes», ajoutait le New York Times quelques heures plus tard, en rappelant ce propos de Whitman : «J’ai voulu une librairie parce que le commerce des livres est le commerce de la vie.»

Utopie. La disparition du plus célèbre des libraires américains de Paris a sans doute fait davantage de bruit au-delà des mers qu’intra-muros, c’est un peu injuste. Whitman ne se contentait pas du seul commerce de la vie, il défendait une utopie : accueillir tous les gens qui aiment les livres, quitte à leur offrir un lit s’ils n’en ont pas, un coup à boire s’ils ont soif. Ajoutons sans tarder que l’aventure commencée il y a soixante ans se poursuit aujourd’hui puisque, depuis cinq ans, la boutique est passée entre les mains de la fille de George Whitman, Sylvia Beach de son prénom, ce qui n’est pas tout à fait un hasard. En effet, l’Américaine Sylvia Beach fut la propriétaire de la première librairie baptisée Shakespeare and Co. Sis rue de l’Odéon, ce lieu fut jusqu’en 1941 le repaire des intellectuels américains et anglo-saxons qui fréquentaient ou habitaient Paris : Man Ray, Ezra Pound, Ernest Hemingway, Gertrude Stein, Francis Scott Fitzgerald, James Joyce et beaucoup d’autres.

Natif du New Jersey, George Whitman débarque à Paris en 1948 à l’âge de 34 ans. Cet ancien étudiant en journalisme a un peu écrit et beaucoup voyagé. Dans la ville lumière qui renaît, il vendra des livres et des idées. D’abord dans un étal posé devant un modeste hôtel du boulevard Saint-Michel. Puis, à partir d’août 1951, grâce à un héritage, dans une vraie librairie qui s’appellera le Mistral avant d’adopter en 1964 le beau nom de Shakespeare and Company, peu après la mort de Sylvia Beach, avec l’accord anthume de celle-ci.

A son tour, l’échoppe de George Whitman devient le centre d’un cercle littéraire, avec de célèbres visiteurs ou habitués comme Anaïs Nin, Henry Miller, Lawrence Durrell, Samuel Beckett, James Baldwin, William Burroughs, Allen Ginsberg… Au 37, rue de la Bûcherie croît et embellit ce qui est à la fois une librairie, une salle de lecture (au premier étage) et une résidence d’écrivains (au troisième). C’est au deuxième étage que George Whitman est décédé mercredi d’une attaque.

«Magnétique». Les jeunes squatters restaient une semaine ou un mois, contre de menus services. Un poète anglais serait resté sept ans. Selon la correspondante du New York Times à Paris, d’anciens hôtes se souviennent de Whitman «comme d’une figure paternelle, magnétique et bienveillante, mais aussi comme d’un dictateur imprévisible, explosant de colère devant les résidents».

En 1967, alors fermé pour raisons administratives, Shakespeare and Co a lancé une revue littéraire, The Paris Magazine, qui a accueilli des textes d’Allen Ginsberg, Lawrence Durrell, Jean-Paul Sartre, Marguerite Duras. La parution fut très irrégulière, puisque le n°4 n’est paru qu’en juin 2010.

«Ne me fermez pas vos portes, fières bibliothèques, car ce qui manquait sur vos rayons bien garnis, et dont pourtant vous aviez grand besoin, je l’apporte», a écrit Walt Whitman, poète américain (1819-1892) avec lequel George Whitman a partagé le goût des livres et d’une prose sensuelle, mais nul lien familial.

Shakespeare & Co.

3 comentarios en “Adieu au fondateur de Shakespeare & Co.

  1. Shakespeare’s, a legendary Parisian used-book store was owned and operated by then 98-year-old George Whitman. The astonishingly frugal Whitman operated the store that in some incarnations of it over the decades had links with James Joyce, Ernest Hemingway, Henry Miller, Doris Lessing, William Burroughs and Allen Ginsberg. Capturing the spirit of the place, Hemingway wrote that he did not have enough money to buy a lending card, but a store employee said he could take out books anyway and pay when he could.

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  2. His store was the meeting place for English culture in Paris and people travelled the world to meet George Whitman. He is irreplaceable… he estimated he had housed about 10,000 travellers at the store !!

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